Cangrejos: características, especies y tipos

Los cangrejos son crustáceos ampliamente reconocidos por su curiosa forma de caminar y por sus pinzas. A pesar de su singular apariencia siguen generando simpatía por quienes visitan las costas de todo el mundo. Estos animales marinos son dignos de ser estudiados y la ciencia ha identificado varios aspectos interesantes sobre ellos. 

Características de los cangrejos

El término cangrejo designa al amplio grupo de crustáceos que se compone de alrededor de 4 mil especies diferentes. Científicamente se reconocen con el nombre de Pleocyemata. Estos animales se reconocen por tener un exoesqueleto de quitina y dicho recubrimiento es lo que los protege. 

También sus cuerpos se componen de 5 pares de patas y dos de ellas tienen forma de pinzas. Las utilizan para poder alimentarse y también para defenderse de sus depredadores. Incluso tienen una importante participación en el cortejo y apareamiento. 

Estos animales son conocidos por caminar de lado, una peculiaridad única que sólo a ellas pertenece. La mayoría de las especias poseen un caparazón que es ancho y corto, además el abdomen es pequeño. Esta forma de su cuerpo es lo que propicia que sus patas se curven y se mantengan en posición longitudinal. Por consiguiente, se ven obligadas a caminar de esta forma porque es más cómodo y efectivo. 

Pero también está la excepción a la regla y esos son los cangrejos que pertenecen a la especie Mictyris platycheles. También se conocen como los cangrejos soldados. Estos cangrejos pueden caminar hacia delante y hacia atrás, esto es posible porque la morfología de su cuerpo es distinta. Pueden ser descritas como muy similares a las arañas. 

La especie de cangrejo más grande llega a pesar 20 kilos y su nombre es Macrocheira kaempferi. También conocida como el cangrejo araña japonés, tiene patas que llegan a medir casi 4 metros de largo. Asimismo, también hay cangrejos de menor peso y tamaño. Por ejemplo, están los cangrejos que miden apenas un centímetro cuyo nombre es Pinnotheres pisum.

En promedio los cangrejos cambian de caparazón al menos una vez en sus vidas durante su juventud. Esto es necesario para poder garantizar que el proceso de crecimiento continúe. Lo primero que ocurre es que la cáscara comienza a ablandarse y a desmoronarse. Eventualmente comienza a formarse una nueva cáscara reemplazando la anterior.  

Hábitat y alimentación de los cangrejos

El hábitat de los cangrejos no tiene límites porque prácticamente los encontramos en todo el planeta. Además, pueden estar en agua dulce o salada. Incluso hay algunas variedades que habitan en el fondo del mar, mientras que otras pasan la mayor parte de su tiempo en el exterior cerca de las costas. Los cangrejos de tierra pertenecen a la especie llamada Gecarcinidae

Para sobrevivir los cangrejos cavan pequeñas madrigueras, en donde también se reproducen y se desarrollan las larvas. En cambio, otras especies de cangrejos para refugiarse usan las rocas y también arrecifes de coral. Además, prefieren seleccionar zonas en donde saben que pueden encontrar alimento. 

Los cangrejos son omnívoros, lo que implica que se alimentan de cualquier materia orgánica que esté a su alcance. Generalmente se alimentan de otros crustáceos. Asimismo se alimentan de peces pequeños, gusanos y moluscos. Lo más usual es que ellos esperen a que estén cercanos a ellos, porque no es un animal que suele cazar. Sin embargo, los cangrejos de la especie Birgus latro son herbívoros, también conocidos como cangrejos cocoteros. Generalmente los observamos en lo alto de los cocoteros donde se alimentan de las frutas. 

Reproducción de los cangrejos 

Los cangrejos se reproducen cuando la hembra atrae al macho cuando libera feromonas. Después durante la cópula el macho sostiene a la hembra y termina cuando los huevos se liberan. Algunas especies de hembras almacenan el esperma hasta que sea el momento adecuado para que los óvulos sean liberados.  Pero lo más usual es que una vez que los óvulos están afuera el macho rocía el esperma sobre ellos para fertilizarlos. 

Aproximadamente la cifra de huevos que puede poner un cangrejo hembra está dentro de un rango comprendido entre los 150 mil hasta 400 mil huevos. Ellas excavan en la arena madrigueras en donde permanecen enterradas por aproximadamente de 2 a 4 semanas. Una vez que este periodo de tiempo termina las larvas eclosionan. 

La apariencia de estos animales es muy similar al de un cangrejo adulto, la diferencia está en que su tamaño es mucho más pequeño. Después de transcurrir 20 días por primera vez mudan de caparazón para dar paso al siguiente. Se considera que un cangrejo es joven durante dos años. 

Clasificación de los cangrejos

Los cangrejos están clasificados dentro del suborden llamado Pleocyemata. Este mismo se subdivide en 3 grupos los cuáles son: Braquiuros, Anomuros y Astacoideos. A continuación detallamos sus principales características, son las siguientes: 

  • Braquiuros (Brachyura). También son conocidos como los cangrejos originales. Se caracterizan por tener un caparazón de forma subcircular y de apariencia “inflada”. Asimismo, tienen una cola más corta. Viven en zonas marítimas superficiales como las costas y en zonas de agua dulce como lagos, lagos, ríos y manglares. Algunos ejemplos son: cangrejo halloween (Gecarcinus quadratus), cangrejo azul gigante (Cardisoma guanhumi), cangrejo fantasma (Ocypode quadrata) y el cangrejo araña japonés (Macrocheira kaempferi). 
  • Anomuros (Anomura). Esta variedad de cangrejos suelen vivir en zonas arenosas y rocosas. Se reconocen por su cuerpo asimétrico, que puede ser descrito como circular u ovoide. Algunos ejemplares están recubiertos por espinas. Algunos ejemplos son: cangrejo ermitaño caribeño (Coenobita clypeatus), cangrejo de los cocoteros (Birgus latro), cangrejo yeti (Kiwa hirsuta), cangrejo gigante californiano (Paralithodes californiensis) y el centolla patagónica (Lithodes santolla). 
  • Astacoideos (Astacidea). Esta variedad de cangrejos tienen una apariencia que es muy similar a las langostas. También se les conoce como cangrejos de río o de agua dulce, porque generalmente habitan en estas zonas. Asimismo también los podemos encontrar en praderas húmedas o pantanos. Algunos ejemplares son: cangrejo noble (Astacus Astacus), cangrejo de patas blancas (Austropotamobius pallipes), cangrejo turco (Astacus leptodactylus) y el Cangrejo de río gigante de Tasmania (Astacopsis gouldi).