Coral Pilar: Características, alimentación y hábitat

Aunque en todo el planeta hay muchos corales, el Dendrogyra cylindrus o Coral Pilar, un coral duro, es uno de los más singulares del planeta; su particular forma alargada hace que muchos se refieran a él como el coral de los dedos.

Tenemos para ti la información completa sobre las características que identifican este coral del género Dendrogyra, su manera de alimentarse, el hábitat donde se encuentra y algunos datos curiosos sobre estos.

Coral Pilar, una especie sin par

El Coral Pilar es un coral duro, el único tipo dentro de la especie del género monotípico Dendrogyra, tiene forma alargada como un racimal, es capaz de crecer y cubrir vastas extensiones en distintos tipos de superficie. 

Al ser un coral duro, es bastante peculiar ver cómo sus pólipos se alimentan, lo que además de hermoso lo hace aún más atractivo para los estudiosos de la fauna marina, es uno de los corales más importantes en los arrecifes del Caribe y Atlántico occidental.

Características del Coral pilar, cómo es por dentro y por fuera

  • Forma: Los corales pilares como su nombre lo indica forman pilares cilíndricos verticales con punta redondeada, crecen a distintas alturas que pueden alcanzar hasta un metro de altura, sus grosores son distintos, oscilan entre 5 y 15 centímetros de diámetro.
  • Tentáculos: Cada coral pilar tiene una incontable cantidad de tentáculos, estos están recubiertos de pólipos  que durante el día se extienden y en las noches permanecen recogidos, su coloración es oscura, lucen tonos marrones, grises y verde oliva, el coral completo se observa entre marrón oscuro y gris medio.
  • Reproducción: Los corales pilar se reproducen de forma sexual y asexual. La fertilización se da en los meses de agosto y septiembre, es un apareamiento distante, las colonias de macho comienzan a liberar la esperma unos minutos antes de que las colonias hembras liberen los huevos, así que cuando estos tocan el agua se encuentran con la esperma flotando que se dirige directamente hacia ellos. 

Tras 16 horas de fertilizar los huevos, los embriones se convierten en larvas, están flotando libremente hasta que logran fijarse en el lecho marino, tras ello su estructura comienza a formarse. La segunda etapa de reproducción es asexual, y se da por gemación cuando el coral pilar tiene el esqueleto completo, de esta manera se forman las colonias.

  • Longevidad: El coral pilar es una especie que llega a muchos años, se habla de que son organismos milenarios; su crecimiento es lento y se va repoblando anualmente, incluso si un coral pilar se despegase del arrecife o lecho marino, es posible que pueda sentar su base en otra superficie y seguir viviendo.

Alimentación

El coral pilar se alimenta a través de sus pólipos, estos aprovechan el azúcar y el oxígeno que producen las algas verdes a través de la fotosíntesis, por eso no es extraño presumir que donde hay muchas algas seguramente habrá corales pilar cerca. 

Cada pólipo se alimenta de los catabolitos del coral, extrayendo el nitrógeno y fósforo de estos, su otro alimento es el plancton y distintos materiales orgánicos que flotan en el agua.

Hábitat 

Los corales de pilar son especies exclusivas del Mar Caribe y la parte occidental del Océano Atlántico; Guadalupe, Jamaica, Bahamas, México, Panamá, Florida, Venezuela y Colombia tienen excelentes arrecifes formados por estos corale, pueden hallarse a distintas profundidades, desde 1,50 hasta los 65 metros. 

Las aguas de estos sitios son ideales para la reproducción y desarrollo de las colonias, están bien oxigenadas, con alta transparencia y una carga mínima de materia sedimentaria, además la temperatura anual promedio es de 20°C en adelante, lo que les da el grado de calor perfecto para cubrir sus necesidades.

Las colonias tanto femeninas como masculinas son extensas, pueden cubrir hasta 20 metros de diámetro y sobrepasar el metro de altura, formando series de valles que miden entre 3 y 5 metros en las que se alternan corales pilares de distinta longevidad, que son mecidos suavemente por el oleaje moderado de las aguas.

9 datos curiosos de los corales pilares

  1. Aunque no es una especie distribuida en todo el planeta, en los lugares donde vive la hay en cantidades abundantes, esto hace que sea una especie vigilada de cerca por las organizaciones protectoras de la naturaleza y la fauna marina.
  2. A pesar de que la altura promedio de los cilindros de corales pilares es de 1 metro, hay colonias en las que esta especie crece hasta alcanzar los 3 metros de altura y los 25 centímetros de diámetro.
  3. Los tentáculos de los pólipos permanecen extendidos durante el día alimentándose continuamente, esto se debe a que el proceso de fotosíntesis de las algas de las que se alimentan los corales pilares, se da con la luz solar.
  4. Las aguas donde crecen estos corales son bastante pobres de nutrientes, sin embargo esto no es un problema, ya que solo entre el 5 y el 10% de su alimentación proviene del plancton y demás sustancias orgánicas flotantes.
  5. Aunque la superficie dura del coral pilar lo hace altamente resistente al oleaje fuerte, se les ve crecer en lugares de oleaje suave, con esto evitan ser derribados y tener que plantarse en nuevas colonias o sustratos alejados de su colonia original.
  6. Mientras más oscuro es el color del coral pilar, más joven es este, los pilares con tonos beige claro y blanco son especies enfermas a punto de morir, esto se debe a su poca capacidad de alimentarse o  no haber podido fijar su base de forma correcta.
  7. El esqueleto del coral pilar es llamado coralito, este es bastante visible, aún en edad adulta.
  8. Los peces Damiselas son los principales depredadores de este tipo de coral.
  9. No existen colonias con corales pilares mixtos, son netamente femeninas o masculinas.

El coral pilar es una especie singular, interesante y llena de cualidades únicas, su preservación es un tema con gran valor para el equilibrio de los ecosistemas y la buena salud de las aguas.