¿Qué son los crustáceos? Características, tipos y ejemplos

El término crustáceo designa a una amplia variedad de animales marinos, que en total conforman un grupo de 65 mil especies. La mayoría de ellas están vivas y son animales invertebrados. 

Los crustáceos son artrópodos y se reconocen porque cuentan con esqueletos articulados.Quizás la variedad más conocida sean los cangrejos; a los que se les une las langostas, gambas y percebes. Todos ellos presentan características en común, pero también características únicas que las diferencian de los otros. 

La mayoría de estas especies son animales acuáticos que viven y se movilizan libremente tanto en el mar como en la tierra. Asimismo, llama la atención que a diferencia de otros animales del planeta tierra no han evolucionado desde el período triásico. Esto queda patente al analizar el registro fósil con el que contamos hoy en día, el cual es extenso y procede desde el periódo del Cámbrico. 

Características de los crustáceos

Los crustáceos tienen tamaños diversos lo cual depende de la especie. Por ejemplo, algunos ejemplares llegan a medir solamente 0,1 milímetros, mientras que otros llegan a medir hasta 4 metros

Otra particularidad de estos animales es que desarrollan extremidades birrámias, lo que implica que se ubican en los laterales del cuerpo. Esta característica es única porque los demás artrópodos poseen extremidades unirráneas. 

La estructura de sus cuerpos puede describirse como segmentada por regiones. En total se contabilizan tres de ellas las cuales son: cabeza, tórax y abdomen. Incluso, algunas variedades solamente constan de una cabeza y de un tórax. A esta fusión se le llama cefalotórax

Además, a cada segmento se le añade un apéndice que pueden ser: antenas, maxilares y mandíbulas en el caso de la cabeza. Para el tórax serían patas extra, que usarían para poder caminar o alimentarse. En cambio, para el abdomen serían pleópodos que usarían para poder nadar. 

El sistema circulatorio se compone de un corazón que es el encargado de bombear sangre a todo el organismo. Algunos crustáceos tienen una serie de pigmentos que transportan oxígeno, un ejemplo es la hemocianina y la hemoglobina. El sistema respiratorio se compone de branquias que son las que permiten que el animal respire bajo el agua. 

El sistema nervioso posee las mismas características básicas del resto de los artrópodos. Sin embargo, la diferencia radica en los ganglios los cuales están fusionados a cada uno de los tres segmentos del cuerpo. También hay variedades que desarrollan axones especializados cuya función es transmitir información. 

En cuanto a los órganos sensoriales estos animales constan de: ojos, pelos y estatolitos. Generalmente desarrollan ojos compuestos y laterales, en ciertos casos pueden moverlos. Los estatocistos los usan para poder mantener el equilibrio, mientras que los pelos sensoriales cumplen una función táctil y  quimiorreceptora. 

Alimentación y reproducción de los crustáceos 

El sistema digestivo de los crustáceos es sencillo en comparación al de otros animales marinos. Básicamente se trata de un aparato digestivo que consta de un recto que está unido a un canal que recorre todo el cuerpo hasta llegar a la boca. Para poder digerir sus alimentos poseen un órgano triturador y es similar a la muy queja de las aves. Algunas variedades poseen glándulas digestivas de forma en espiral cuya función es absorber los nutrientes. 

Para poder excretar utilizan unos apéndices que se encuentran debajo de las antenas, cuyo nombre es glándula antenal. Su funcionamiento es el siguiente: primero se recolecta todo el compuesto residual resultante del proceso digestivo. Estos son almacenados en un saco y posteriormente cuando se llena todo el contenido es expulsado por una cavidad que se encuentra en la cabeza. 

El sistema de reproducción de los crustáceos se basa en sexos diferentes y también en especies hermafroditas. En estos casos en particular ocurre una reproducción por partenogénesis. Tienen las gónadas en el abdomen. Además, los machos desarrollan apéndices especiales, que tienen la particularidad de hacer la función de transferir sus espermatozoides hacia los pleódos

La fecundación ocurre de forma interna, pero los huevos son expulsados hacia el exterior dejándolos flotar en el agua. Salvo algunas excepciones en donde estos huevos se mantienen unidos al cuerpo de la hembra. 

El desarrollo pasa por varias fases, comenzando desde la fase de larva hasta llegar a la fase adulta. La que más llama la atención es la denominada como fase nauplio, es donde la larva desarrolla tres pares de apéndices que comienzan a crecer en su cabeza. Posteriormente se usan para poder nadar. 

Tipos y ejemplos de crustáceos

La clasificación de los crustáceos ha pasado por varias facetas, ya que se han tenido distintos criterios para agruparlos. Incluso ha sido tema de polémica porque se han propuesto distintas metodologías para hacerlo. Hasta ahora la comunidad científica reconoce que existen 6 tipos de crustáceos, que tienen varias características bien definidas. Son las siguientes: 

  • Brachiopoda. A esta clasificación pertenecen los crustáceos de agua dulce. Generalmente, su tamaño es pequeño y poseen un apéndice que crece en la parte trasera de la cabeza. También cuentan con branquias externas que usan para poder respirar. .
  • Remipedia. A esta clasificación pertenecen los crustáceos de cuerpo largo, que llegan a medir entre 10 hasta 40 milímetros. También se reconocen porque desarrollan apéndices laterales similares y no tienen ojos. 
  • Cephalocarida. Esta es la variedad en donde se agrupa una mayor variedad de especies siendo un total de 10. Desarrollan un cuerpo bastante primitivo y simple. Su tamaño máximo es de 4 milímetros aproximadamente, aunque no hay registro fósil que pueda demostrarlo. 
  • Maxillopoda. Estos son los crustáceos que tienen un abdomen y pléopodos de tamaño reducido. Los percebes pertenecen a esta clasificación. 
  • Ostracoda. En esta clasificación hay solamente crustáceos de tamaño pequeño. Se caracteriza por tener un caparazón que tiene dos protuberancias blancas con calcificación. 
  • Malacostraca. En este grupo encontramos 6 clases distintas de crustáceos y las mismas se subdividen en otras 40 mil especies. Todos estos son organismos marinos vivos y que han colonizado prácticamente todos los hábitats acuáticos del planeta. Asimismo, a esta clasificación pertenecen la mayoría de los crustáceos que se incluyen en la dieta humana como: los cangrejos, las gambas y las langostas.