Tiburón ballena: Características, alimentación y hábitat

Nombrado comúnmente como un gigante de los mares, el tiburón ballena es un pez marino de dimensiones colosales, esta especie nombrada científicamente como Rhincodon typus, es bastante impresionante.

Aun cuando su nombre pueda generar confusión, es pez y no un mamífero; así que no guarda ningún tipo de relación con las ballenas, más que compartir las aguas y coincidir en algunos gustos alimenticios. Te dejamos toda la información para que conozcas a detalle al tiburón más grande del planeta, un inconfundible de las aguas, aunque avistarlo es bastante difícil.

¿El gigante prehistórico de las aguas?

Es común oír que los expertos en biología marina y demás personas se refieran al tiburón ballena como un gigante marino que sobrevive al pasado, esto a causa de su colosal tamaño que a todos deja impresionados. 

El pez pertenece a la familia Rhincodontidae, único sobreviviente de esta familia prehistórica, es sin duda el más grande de los océanos.

10 Características que describen a detalle al tiburón ballena

  • Tamaño: Sin duda su dimensión es una de sus características más significativas, pueden llegar a medir 18 metros de largo, el promedio de las especies mide entre 10 y 12 metros.
  • Cuerpo: Este pez tiene cuerpo largo y de forma cilíndrica, lo que le permite moverse de forma aerodinámica, es ancho en el medio y tanto su cabeza como su parte trasera son más alargadas. Tiene tres crestas a los costados, cada una inicia detrás de la cabeza y termina en el pedúnculo caudal.
  • Color: La coloración del escualo es un espectáculo visual, todo el cuerpo es de color gris oscuro combinado con azul y marrón, está lleno de manchas que parecen salpicaduras en forma de líneas y lunares que varían entre blanco, amarillo beige claro, su vientre es absolutamente claro en tonos blancos amatillentos.
  • Cabeza: La cabeza del tiburón ballena es enorme, ancha y plana, puede medir hasta 1,50 metros de ancho, la boca se encuentra en la región frontal, aunque tiene varias filas de dientes, estos son muy pequeños y sin filo. Los ojos también son minúsculos en proporción al tamaño de su cabeza, se ubican en sus extremos laterales. El morro del tiburón ballena es plano, redondo y achatado.
  • Aletas: El escualo posee dos pares de aletas pectorales y dorsales; otra aleta gigante en la cola, se apoya en esta para nadar.
  • Velocidad: El pez se mueve de forma lenta y calmada, desplazándose a poca velocidad, pero esto no es impedimento para recorrer grandes distancias.
  • Hábitos y Comportamiento: Es un escualo solitario, con un carácter bastante tranquilo, no se le ve en grupos, los expertos científicos lo describen como un animal apacible y dócil.
  • Peso: Siendo un animal gigante, no es raro que su peso sea sumamente alto, pudiendo pesar hasta 20 toneladas o más.
  • Reproducción: Para llegar a reproducirse el tiburón ballena debe alcanzar la edad de 25 años, puede tener hasta trescientas crías vivas, estas miden de 50 a 75 centímetros cuando nacen; sin embargo, son presa fácil de otros tiburones y peces de gran tamaño. 

El tiburón ballena es ovovivíparo, la hembra produce huevos en su interior, estos eclosionan dentro de la madre, luego de ello los expulsa a las aguas en un parto múltiple que puede durar algunas horas.

  • Longevidad: Los tiburones ballena viven muchos años, el ejemplar más viejo que se ha registrado alcanzó el siglo de vida, pero el promedio es de 7 décadas.

Alimentación ¿Qué come este escualo?

Aunque muchos pudieran creer que por su tamaño el tiburón ballena es un cazador voraz, lo cierto es que se alimenta mayormente de fitoplancton y algas, para hacerlo traga miles de litros de agua por hora, y lo filtra a través de sus branquias, pasa la mayor parte del día alimentándose en la superficie marina.

También ingiere peces pequeños como sardinas y atunes; calamares, crustáceos de tamaño menor y huevecillos de distintas especies de peces; su alimentación es pasiva, permaneciendo quieto mientras se alimenta, basta con que abra su boca y filtre lo que ingiere.

Hábitat ¿Cómo y dónde vive el tiburón ballena?

Estos animales viven comúnmente en aguas oceánicas y mares cálidos, siempre buscan estar a temperaturas de 30 a 34 grados, su hábitat está en los océanos tropicales del mundo.

Las costas de Australia, Cancún, Honduras, Sudáfrica, Belice, India, Filipinas, Indonesia, Maldivas, Madagascar, Tanzania, Omán, Israel y Tailandia, albergan a muchos de los ejemplares de esta especie que existen en el planeta. Igualmente, puede ser ubicado en aguas de poca profundidad.

11 datos adicionales del tiburón ballena

  1. Aun cuando es un animal gigante, el tiburón ballena es un animal bajo amenaza de extinción, la pesca de arrastre, así como la pesca ilegal, la destrucción de su hábitat y la contaminación atentan continuamente sobre los ejemplares que quedan.
  2. El tiburón tigre y el tiburón blanco, así como las ballenas orcas, son los principales depredadores de este escualo.
  3. El tiburón ballena tiene más de 300 dientes en la mandíbula superior y la misma cantidad en la mandíbula inferior; sin embargo, no utiliza ninguno para alimentarse.
  4. No tiene caja torácica, su esqueleto es flexible y con muchas fibras de colágeno.
  5. La piel del tiburón ballena es brillante y áspera al tacto, su espesor es de entre 16 y 18 centímetros.
  6. Realiza migraciones transcontinentales, se debate si estas son para buscar alimentos, apareamiento o simplemente son animales con épocas de nomadismo, lo cierto es que se han registrado recorridos de miles de kilómetros hechos en varios meses, e incluso años.
  7. La mayoría de los avistamientos se producen en las costas mientras este se alimenta.
  8. Los machos pueden ser más grandes y pesados que las hembras cuando alcanzan la madurez.
  9. En todo el planeta hay poco más de 7000 peces de esta especie.
  10. Los tiburones ballena se desplazan a una velocidad promedio de 5 kilómetros por hora.
  11. Al alcanzar la madurez la cola del tiburón  tiene forma de arco, puede medir de 2 a 2,5 metros.